Nella pratica medica (in particolare in chirurgia e odontoiatria), l’anestesia (dal greco “senza sensazione”) è uno stato di perdita temporanea di sensazione o consapevolezza. Può includere analgesia (sollievo o prevenzione del dolore), paralisi (rilassamento muscolare), amnesia (perdita di memoria) o perdita di conoscenza. Un paziente sotto gli effetti di farmaci anestetici viene definito come anestetizzato.

Vi sono sia conseguenze maggiori che minori dell’anestesia. Esempi di conseguenze maggiori includono morte, attacco cardiaco ed embolia polmonare, mentre conseguenze minori possono includere nausea e vomito postoperatorio e riammissione ospedaliera. La probabilità che si verifichi una complicazione è proporzionale al rischio relativo di una varietà di fattori correlati alla salute del paziente, alla complessità della chirurgia eseguita e al tipo di anestetico usato. Di questi fattori, la salute della persona prima dell’intervento chirurgico (stratificata dal sistema di classificazione dello stato fisico ASA) ha la maggiore influenza sulla probabilità che si verifichi una complicazione. I pazienti di solito si svegliano dopo pochi minuti dall’estinzione di un anestetico e recuperano i sensi entro poche ore. Un’eccezione è una condizione chiamata disfunzione cognitiva postoperatoria a lungo termine, caratterizzata da persistente confusione della durata di settimane o mesi, che è più comune nei pazienti sottoposti a chirurgia cardiaca e negli anziani.

Anestesia generale

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L’anestesia generale è la combinazione degli effetti sopracitati raggiunti grazie a farmaci che agiscono su siti diversi ma sovrapposti nel sistema nervoso centrale. L’anestesia generale (al contrario della sedazione o dell’anestesia regionale) ha tre obiettivi principali: mancanza di movimento (paralisi), stato di incoscienza e smorzamento della risposta allo stress. molti anni fa, gli anestetici potevano raggiungere in modo affidabile i primi due obiettivi, consentendo ai chirurghi di eseguire le procedure necessarie, ma molti pazienti morivano perché gli estremi della pressione arteriosa e del polso causati dall’insulto chirurgico erano in ultima analisi dannosi. Alla fine, la necessità di smorzare la risposta allo stress chirurgico fu identificata da Harvey Cushing, che iniettò anestetico locale prima delle riparazioni dell’ernia. Questo portò allo sviluppo di altri farmaci che avrebbero potuto smorzare la risposta portando a ridurre i tassi di mortalità chirurgica.
L’approccio più comune per raggiungere gli obiettivi dell’anestesia generale è attraverso l’uso di gas inalatori. Ognuno ha la sua potenza che è correlata alla sua solubilità in olio.  Si pensa che gli anestetici inalatori esercitino i loro effetti su diverse parti del sistema nervoso centrale. La potenza di un anestetico inalatorio è quantificata dalla sua concentrazione alveolare minima o MAC. Il MAC è la dose percentuale di anestetico che impedirà una risposta allo stimolo doloroso nel 50% dei soggetti. Più alto è il MAC, generalmente, meno potente è l’anestetico.
Il farmaco anestetico ideale dovrebbe fornire ipnosi, amnesia, analgesia e rilassamento muscolare senza cambiamenti indesiderati della pressione sanguigna, delle pulsazioni o della respirazione. Negli anni ’30, i medici iniziarono ad aumentare gli anestetici generali per inalazione con anestetici generali per via endovenosa. I farmaci usati in combinazione offrivano un profilo di rischio migliore alla persona sotto anestesia e una guarigione più rapida. In seguito è stato dimostrato che una combinazione di farmaci determinava minori probabilità di morte nei primi 7 giorni dopo l’anestesia. Per esempio, il propofol (iniezione) potrebbe essere usato per avviare l’anestetico, il fentanyl (iniezione) usato per attenuare la risposta allo stress, il midazolam (iniezione) somministrata per assicurare l’amnesia e il sevoflurano (inalati) durante la procedura per mantenere gli effetti. Più recentemente, sono stati sviluppati diversi farmaci per via endovenosa che, se lo si desidera, consentono di evitare completamente gli anestetici inalatori.

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